Étoile



Une étoile est une boule gazeuse d'une taille telle (plusieurs centaines de milliers de kilomètres) que sa région centrale — le cœur — atteint la température nécessaire (de l'ordre au moins de la dizaine de millions de kelvins) à l'amorçage de réactions de fusion nucléaire.

Une étoile est donc un corps générant lui-même son rayonnement, au contraire des planètes (comme la Terre) qui ne font que recevoir l'énergie de(s) (l')étoile(s) autour de la(des)quelle(s) elles gravitent. Pendant une grande partie de sa vie, avant que ses ressources d'énergie ne s'épuisent, une étoile est en équilibre sous l'action de deux forces qui s'opposent : la gravitation, qui tend à faire s'effondrer l'étoile, et la pression gazeuse due à l'agitation des atomes du gaz, qui tend au contraire à faire exploser l'astre.

Le Soleil est lui-même une étoile assez typique dont la masse, de l'ordre de 2×10 à la 31 kg, est représentative de celle des autres étoiles.

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Le Soleil, l’étoile la plus proche de la Terre, en train de « se lever » (en réalité la science a montré que si le Soleil semble se lever, c'est l'horizon terrestre qui s'abaisse).


Levé du Soleil depuis le Mont Sinaï en Égypte, photo Daniel Fafard.