Étoile polaire


Alpha Ursae Minoris (α Ursae Minoris / α UMi) est l'étoile la plus brillante de la constellation de la Petite Ourse. Elle est connue pour correspondre avec une bonne précision à la direction du pôle nord céleste, ce qui lui vaut l'appellation commune d'étoile polaire ou plus simplement Polaire. Sa distance angulaire au pôle céleste varie d'environ 1°30' à 2°. Du fait de cette propriété cruciale pour le repérage, en particulier dans le contexte de la navigation, toutes les civilisations ou presque lui ont donné un nom traditionnel. On trouve ainsi le nom traditionnel d'origine latine Polaris, celui d'origine grecque Kinosura, ou Cynosura (réminiscence du fait que la constellation initiale dont faisait partie cette étoile était un chien), ainsi que Yilduz, Mismar, Navigatoria, Tramontana, Phoenice (allusion à sa nature circumpolaire), Polyarnaya, et Alruccaba, parfois orthographié Alruccabah ou Al'rukaba.

Toutes les autres étoiles du ciel paraissent tourner autour d'elle, et elle ne se couche jamais dans l'hémisphère nord, tandis qu'elle n'est jamais visible dans l'hémisphère sud.

Bien que Shakespeare ait écrit « Je suis aussi constant que l'étoile polaire », le pôle nord céleste change en fait de position au fil des siècles du fait de la précession des équinoxes. Polaris atteindra sa position la plus proche du pôle en l'an 2150. Il y a quarante siècles, l'étoile polaire était Thuban (α Draconis) ; dans un futur lointain, l'honneur passera à Véga (α Lyrae).

L'utilité de Polaris comme aide à la navigation (elle s'appelle aussi Stella Maris, étoile de la mer) est attestée depuis les plus anciennes écritures assyriennes. Il est facile de trouver Polaris en suivant la ligne tracée à partir de Merak à travers Dubhe (β et α Ursae Majoris), les deux étoiles au bout du bol de la grande cuillère de la Grande Ourse. On peut aussi suivre la pointe centrale du W de Cassiopée.

Elle se trouve à 431 années-lumière de la Terre ; c'est une supergéante et une variable céphéide avec deux compagnons plus petits.

Il n'y a aucune étoile du Sud ; l'étoile la plus proche du pôle sud céleste, σ Octantis, est très faible. Cependant la Croix du Sud pointe vers le pôle.




Etoile polaire ( Alpha Ursae Minoris)




Guide pour déterminer l'Étoile polaire et Arcturus à partir de la Grande Ourse